¿Queremos sobrevivir al cambio climático? Necesitaremos de una buena comunidalidad

Fuente: Wired

En el verano de 1995, hubo en Chicago, durante tres días, una ola de calor . Mató a 739 personas, siendo uno de los desastres más inesperadamente letales en la historia estadounidense moderna. Ningún modelo estadístico de la ola de calor predijo ese alto número de muertos. Investigadores de la revista American Journal of Public Health informaron que su análisis “no pudo detectar relaciones entre el clima y la mortalidad que explique lo que pasó.”

Tan misterioso como el número de muertes fue la forma en que se distribuyeron por toda la ciudad. Varias de las zonas más mortales eran totalmente negras y desproporcionadamente pobres, pero también lo fueron tres Areas adyacentes parecidas menos mortíferas, como Englewood y Auburn Gresham, dos vecindarios negros hiper-segregados de South Side con alta pobreza y crimen, sufrieron efectos muy diferentes.

Los científicos que estudian los desgloses urbanos como éstos suelen centrarse en las infraestructuras duras: redes eléctricas, redes de tránsito, sistemas de comunicaciones, líneas de agua y similares. Y para estar seguros, la vieja infraestructura de Chicago estaba terriblemente equipada para el calor extremo. La red eléctrica falló, dejando a decenas de miles sin aire acondicionado. Las carreteras se embotellaron y los puentes levadizos se bloquearon, lo que provocó paros y retrasos de las ambulancias. Pero esos fracasos cubrieron a toda la ciudad; No explicaron la distribución del número de muertos.

Como joven sociólogo que creció en Chicago, quise averiguar por qué la ola de calor mató a quienes mató, donde lo hizo. Así que me dispuse a examinar a esos pares de “barrios vecinos” que debieron haber funcionado de manera similar, pero no lo hicieron.

Englewood y Auburn Gresham pueden haber parecido similares en el papel. Pero cuando llegué a conocerlos a nivel de la calle, llegaron a parecerse a mundos diferentes.

Englewood había estado sufriendo de pérdida de población durante décadas: primero los empleadores; Junto a los bancos, almacenes y restaurantes; Finalmente el pueblo.

Los residentes describieron el área como “bombardeada” y “abandonada”. Terrenos valdíos, casas con tablones y aceras rotas y desiguales desalentaban a la gente a salir, especialmente a las personas mayores. Durante la ola de calor, los residentes de Englewood tendieron a esconderse bajo la seguridad de sus hogares que se convirtieron en hornos de ladrillo. La tasa de mortalidad de Englewood estaba entre las más altas de la ciudad.

Auburn Gresham, por otra parte, nunca perdió a sus a instituciones centrales o a su gente. Tiendas, restaurantes, organizaciones comunitarias e iglesias animaban sus calles, y la gente caminaba por sus calles. Las personas mayores pertenecían a clubes del barrio; Los residentes me aseguraron que sabían a quién tenían que vigilar durante la ola de calor. Auburn Gresham ha sido considerado durante mucho tiempo como uno de los peores barrios de Chicago; Pero su tasa de mortalidad, tres por cada 100.000, estaba entre las más bajas en la ola de calor, mucho más baja, de hecho, que muchos de los ricos barrios blancos de la ciudad.

A lo largo de la ciudad, la variable que mejor explicó el patrón de mortalidad durante la ola de calor de Chicago fue lo que las personas en mi disciplina llaman infraestructura social. Los lugares con regiones comerciales activas, una variedad de espacios públicos, instituciones locales, aceras decentes y organizaciones comunitarias fueron bien ante el desastre. Los lugares más socialmente estériles no. Resulta que las condiciones del vecindario que aíslan a las personas unas de otras en un buen día funcionan, en un día realmente malo, llegar a ser letales.

Esto es importante, porque el cambio climático prácticamente garantiza que, en el próximo siglo, las grandes ciudades del mundo soportarán ondas de calor más largas, frecuentes y más intensas, junto con tormentas, huracanes, ventiscas y mareas crecientes. Y es inevitable que las ciudades tomen medidas para fortalecerse contra este futuro. El primer instinto de los líderes urbanos es a menudo endurecer a sus ciudades a través de la ingeniería y la infraestructura, muchas de las cuales son de hecho bastante vitales. Pero la investigación sigue reforzando las lecciones de Englewood y Auburn Gresham. Así como la temperatura de una ola de calor, la altura de un oleaje en una tormenta, o el espesor de un dique, es la fuerza de un barrio la que determina quién vive y quién muere en un desastre. Construir contra el cambio climático puede ayudar a las vibrantes condiciones del vecindario o pueden socavarlas. Sabemos cómo hacer ambas cosas.

En octubre de 2012, el huracán Sandy afectó a Nueva York. Con olas de 30 pies y que aumentaban 14 pies, la tormenta mató a 24 personas en Staten Island, arrasó la costa de Jersey, e inundó a Manhattan, una de las zonas más densamente pobladas de los EE.UU. y el hogar de miles de viviendas públicas , hospitales masivos, el mayor centro de tránsito de subterráneos, y de varias de las corporaciones e instituciones financieras más grandes del mundo. Cuando una subestación eléctrica importante en el East Village se hundió con 4 pies de agua, explotó y se terminó la energía para cerca de 250.000 personas del centro de la ciudad. El apagón dejó a algunos de los más empobrecidos y a algunas de las personas más prósperas de la ciudad igualmente varadas en los pisos altos de los edificios de departamentos sin agua, luz o servicio de ascensor durante casi una semana.

Al igual que la ola de calor de Chicago, Sandy presentó pruebas de la importancia de la infraestructura social. Un estudio realizado por el Centro Nacional de Investigación de la Opinión de la Universidad de Chicago y Associated Press mostró que los residentes de los barrios con bajos niveles de cohesión social -medido por la cantidad de personas que confiaban en sus vecinos- reportaron mayores tiempos de recuperación. Gran parte de la respuesta inicial a la tormenta, sin embargo, se centró en la infraestructura dura. Los científicos y los ingenieros prominentes del clima pidieron vastas contenciones de las mareas, colosalmente costosas alrededor de las grandes ciudades y en las costas.

Los funcionarios han comenzado a adoptar la idea de que la infraestructura social es tan esencial para la resiliencia como las cosas que se construyen.

Incluso en términos puramente ingenieriles, las construcciones para frenar al mar y sus barrancos pueden dar una falsa sensación de seguridad: pueden acelerar la erosión costera, y si fracasan, pueden hacerlo catastróficamente. También erosionan la calidad de los barrios; Cuando una zona frente al mar se convierte en una fortaleza, la gente pierde sus conexiones con el agua, y la vida en la calle se seca. ¿Quién quiere vivir detrás de un enorme malecón? (Además, la oleada de la tormenta tiene que ir a alguna parte. ¿Quién quiere vivir donde termina la pared?)

Por suerte, los funcionarios han comenzado a adoptar la idea de que la infraestructura social es tan esencial para la resistencia como las cosas duras. En 2013, comencé a trabajar, a instancias de la Casa Blanca, como director de investigación de una competencia internacional llamada Rebuild by Design. El objetivo de la competencia era asignar alrededor de mil millones de dólares para importantes proyectos que harían que las áreas afectadas por Sandy fueran más resistentes frente al cambio climático y sirvieran como una prueba piloto para el resto del país. Y una exigencia importante de la competencia era que los proyectos debían mejorar a la infraestructura social.

Los seis planes ganadores fueron anunciados en 2014. El proyecto de más alto perfil, del arquitecto Bjarke Ingels del BIG Team junto con One Architecture, esencialmente hacían extensiones bajo Manhattan como una fortaleza de protección contra las tormentas disfrazado de una mezcla heterogénea de espacio público. La parte del diseño propuesto para el Lower East Side -que es, por ahora, la única parte financiada del proyecto- bordea el paseo marítimo con bermas plantadas de forma exuberante que dan a los peatones un acceso más fácil a una gran cantidad de esparcimiento en el borde del agua. Las bermas o terraplenes, que son de 18,5 pies en su pico, absorben las oleadas de tormenta cuando es necesario, pero su función cotidiana es muy importante: servir como parques y áreas recreativas para las personas que viven en una parte especialmente gris y desagradable de una ciudad especialmente gris.

La gente se está dando cuenta de que cuando las inundaciones llegan o la ola de calor se asienta, los vecinos son los verdaderos primeros socorristas.

Otro diseño ganador, mucho más discreto y mucho menos costoso, transformará sutilmente la costa de Staten Island. Estando directamente expuesta al Atlántico, Staten absorbió olas tan grandes durante Sandy que rompían desde el océano en los monoblocks de las comunidades, donde nadie esperaba un diluvio. Trabajando a partir de modelos computarizados de olas y flujo de mareas, la firma de diseño paisajista Scape propuso un collar de arrecifes sumergidos y camas de ostras para bordear la costa atlántica de la isla, estructuras parcialmente artificiales parcialmente naturales que promoverían la sedimentación y absorberán una tremenda cantidad de energía de las olas. Pero eso no es todo. El plan de Scape hace hincapié en reconocer el hecho ineludible de que el agua está llegando: Parte del proyecto incluso lanza un nuevo plan de estudios en las escuelas para enseñarles a los niños de la isla cómo su destino está ligado al destino de los océanos. También conecta a las personas de la zona entre sí, con planes para la construcción de varios centros culturales y educativos a lo largo de la costa.

Ninguno de los dos proyectos está todavía en construcción; El plan para el bajo Manhattan ha recibido u$s 335 millones de dólares de fondos federales, y el proyecto de Staten Island ha recibido u$s 60 millones. Los recortes presupuestarios en etapas posteriores podrían reducir las verdes del Lower East Side a un feo e imponente muro, exactamente el tipo de proyecto que Rebuild by Design debía rechazar. Pero hasta ahora los planes tienen un amplio apoyo de las oficinas locales y federales, y otras ciudades alrededor del mundo han tomado nota. La gente se está dando cuenta de que cuando las inundaciones llegan o la ola de calor se asienta, los vecinos son los verdaderos primeros socorristas. A continuación, podremos enfocarnos en un problema aún más urgente: reducir nuestras emisiones de gases de efecto invernadero antes de que no haya manera de adaptarse.

Eric Klinenberg ( @EricKlinenberg ) es profesor de sociología y director del Instituto para el Conocimiento Público de la Universidad de Nueva York. Él es coautor (con Aziz Ansari) de Modern Romance: An Investigation.

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