No sonría para la vigilancia: ¿Por qué los escáneres faciales de los aeropuertos son una trampa para la privacidad?

Esto tiene todos los ingredientes de una trampa a través de la comodidad. Así es como la tecnología que invade la privacidad, -el material del estado policial chino- se introduce en la vida estadounidense. Principalmente en nombre de la eficiencia, las aerolíneas y el gobierno de los EE. UU. Están, en gran escala, analizando los rostros de personas que no son sospechosas de delitos. Es el paso más grande, hasta ahora, en los Estados Unidos para normalizar el tratamiento de nuestras caras como datos que se pueden almacenar, rastrear e, inevitablemente, robar.

Por ahora, el reconocimiento facial del aeropuerto se centra en los viajeros internacionales y es voluntario. O, más bien, los ciudadanos estadounidenses tienen el derecho de optar por no participar .

Pero los aeropuertos son lugares estresantes donde muchos de nosotros nos inclinamos a cambiar todo tipo de libertades por la promesa de seguridad o conveniencia. Como me dijo un pasajero en el portón 18: “No me importa si necesitan desnudarme, siempre que me lleve a ese avión y estemos seguros”.

Aquí está la realidad: hasta ahora, el reconocimiento facial en el aeropuerto tiene muy poco que ver con el aumento de la seguridad de los vuelos. Los pasajeros ya son examinados para eso por humanos y máquinas. Y los sistemas de escaneo facial terminan confiando en los controles humanos mucho más a menudo de lo que a los funcionarios les gusta decir.

Y el lunes, después de que publiqué esta columna online, los funcionarios del Departamento de Seguridad Nacional me llamaron para revelar que las fotos de los viajeros fueron tomadas recientemente violando la ley de datos a la que se accedió a través de la red de uno de sus subcontratistas.

Ven conmigo en un viaje al aeropuerto. ¿Cómo se está colocando esta trampa de la privacidad? A través de la tecnología que está realmente impulsada por la política de inmigración y las necesidades empresariales

Sonríe para la cámara

Es posible que ya estés familiarizado con el reconocimiento facial al desbloquear un iPhone con FaceID. Lo que pasa en la puerta de embarque es muy diferente.

Cuando entras en el portón electrónico de JetBlue, pones los pies en las marcas azules y miras unos segundos hacia una caja a tu derecha. Una cámara en el interior le toma una foto a su cara, a veces dos o tres, si es que no consiguió una buena.

Cuando desbloqueas un iPhone, tus escaneos faciales nunca van a Apple o incluso dejan tu teléfono. Pero en una puerta electrónica, tu rostro es capturado por la aerolínea y luego se compara con una base de datos de rostros administrada por la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de los EE. UU.

El sistema necesita fotos de viajeros para comparar con las personas en el portón. ¿De dónde vienen? Del Departamento de Estado, que las recoge de pasaportes y solicitudes de visa. (Esa es una razón, por ahora, por la que el reconocimiento facial del aeropuerto está limitado a los viajeros internacionales).

“La tecnología es muy superior en cuanto a los errores de identificación con las fotografías de los seres humanos en general”, dice Daniel Tanciar, subdirector ejecutivo de transformación de entradas y salidas de la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de los Estados Unidos.

Sin embargo, en comparación con el desbloqueo de un iPhone, descubrí que el escaneo facial en el aeropuerto no funciona tan bien.

El portón electrónico de JetBlue me dejó pasar más de 10 veces cuando lo probé con la asistencia de la aerolínea. Para sorpresa de todos, también me reconoció llevando anteojos de sol.

Pero otros pasajeros no tuvieron tanta suerte. En dos vuelos que observé, el portón electrónico no funcionó para el 15 por ciento de los pasajeros.

JetBlue dice que una no coincidencia puede ocurrir por varias razones: tal vez el pasajero no tenga una foto de referencia en el archivo, no esté mirando a la cámara como se indica, sea demasiado bajo para la cámara o se haya dejado la barba. No encontré evidencia de que fallara más a menudo con datos demográficos particulares.

Pero los estudios académicos han demostrado que algunos sistemas de reconocimiento facial tienen más dificultades para reconocer a las personas de color y a las mujeres .

Las tasas de éxito que he visto en el mundo real son mucho más bajas que las tasas técnicas de coincidencia del 98 por ciento citadas por el Departamento de Seguridad Nacional para venderles la idea a los miembros del Congreso y al público.

Los pasajeros que no fueron reconocidos por la computadora tenían que hacer que los humanos les comprobaran sus pasaportes. No observé que eso fuera una interrupción importante en los vuelos. Pero, ¿qué sucede con las personas con rostros que las computadoras no pueden reconocer cuando se usa el reconocimiento facial en todo el aeropuerto?

El problema del 1 por ciento.
Dadas las preocupaciones que plantea, ¿Exactamente qué tan bien resuelve el problema el reconocimiento facial?

Históricamente, los Estados Unidos no han exigido que los funcionarios de aduanas revisen a las personas que salen del país. Después de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001, el Congreso ordenó controles biométricos adicionales en las salidas, pero solo para extranjeros, no para estadounidenses. Luego, en 2017, el presidente Trump emitió una orden ejecutiva que agilizaba el desarrollo de un programa biométrico de entrada y salida en los aeropuertos, incluido el reconocimiento facial en los 20 principales aeropuertos para 2021.

Los políticos pueden debatir qué tan importante es la aplicación de la ley de inmigración para la seguridad doméstica. Técnicamente hablando, estos controles pueden atrapar a las personas que se quedan más tiempo que el permitido por sus visas, al determinar si la persona que sale del país es realmente el titular de la visa. Y en 2018, solo alrededor del 1 por ciento de los poseedores de visas se quedaron más de un día . (Todas las personas en los despachos de vuelos son aprobadas para viajar mucho antes de que se les escanee la cara).

Tanciar de la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza [OAP] me dijo que no está de acuerdo con mi evaluación de que este uso de la tecnología de reconocimiento facial no es realmente sobre eguridad. “Todas estas cosas que hacemos en la frontera son para la seguridad y la protección”, dice.

En el mejor de los casos, al parecer, los controles faciales de los portones ofrecen solo una mejora marginal. Todos pasan por un punto de control de seguridad antes de llegar al portón.

Las aerolíneas tienen sus propios motivos comerciales para respaldar el reconocimiento facial, es decir, la velocidad. “Estábamos buscando oportunidades para reducir los puntos de fricción en el viaje del cliente”, me dijo Caryl Spoden, directora de experiencia con los clientes de JetBlue.

Lo que ha preocupado a los libertarios civiles es que los aeropuertos están haciéndole el reconocimiento facial a todos, incluidos los ciudadanos estadounidenses. Es cierto que los aeropuertos ya son lugares donde hay que presentar identificación. Pero tener una computadora que haga eso abre el potencial de abuso del que se supone que la Constitución nos protege. Las personas en los Estados Unidos no pueden ser registradas a menos que sean sospechosas de delitos. Y el anonimato es un pilar de la libertad de expresión.

“Si nos rendimos a esto, estamos permitiendo que el gobierno y las aerolíneas construyan bases de datos gigantes de reconocimiento facial de todos nosotros”, dice Jennifer Lynch, directora de litigios de vigilancia de la Electronic Frontier Foundation.

Los funcionarios han tomado medidas para limitar la intrusión. La aduana dice que borra las fotos que recibe de los ciudadanos después de 12 horas. JetBlue y Delta dicen que no conservan las fotos que nos toman.

Los funcionarios de aduanas y líneas aéreas también enfatizan que la participación en el reconocimiento facial es voluntaria. “Este no es un programa de vigilancia, aquí los viajeros saben que se les está tomando una fotografía y es en los lugares donde se les revisan los documentos físicos de viaje”, dice Tanciar.

Demasiado conveniente para evitarlo

Pero si todo sale según lo planeado, esas zonas especiales de escaneo facial en los aeropuertos están a punto de multiplicarse.

La Administración de Seguridad en el Transporte [AST] , que opera las líneas de detección en los aeropuertos, tiene una hoja de ruta para llevar los datos biométricos a los puntos de control para los viajeros nacionales, también. A medida que aumenta el tráfico en los aeropuertos, los escáneres faciales “pueden mejorar la seguridad y mejorar la experiencia de los pasajeros”, dijo, la semana pasada, Austin Gould, administrador asistente de la AST, al Congreso en una audiencia.

No ofreció pruebas sobre cómo la tecnología de reconocimiento facial podría mejorar la precisión de las verificaciones de la identidad en comparación con las técnicas manuales.

¿Y cómo la AST podría llevar los chequeos de rostros a todos los estadounidenses? AST aún está descubriendo esto, pero Gould dijo que los pasajeros con pasaportes podrían ser verificados en esa base de datos de Aduanas, mientras que otros estadounidenses podrían hacer que una computadora reconozca la foto con su documento de identidad físico.

Por supuesto, las aerolíneas no tienen que esperar al gobierno para construir estos sistemas. Con pocas leyes y sistemas de reconocimiento facial perfeccionados por años de pruebas en aeropuertos, podrían crear sus propias bases de datos. No es difícil imaginar a una que ofrezca un embarque más rápido o algunas golosinas en el vuelo a cambio de una instantánea rápida. El servicio de seguridad pago Clear que se ofrece en algunos aeropuertos ya utiliza lecturas biométricas de sus  ojos y huellas digitales.

Las aerolíneas y los aeropuertos también ven una oportunidad de negocios con nuestras caras. Algunos sistemas de entretenimiento en vuelo ya tienen cámaras que podrían usarse para identificar a los pasajeros. En 2017, cuando JetBlue lanzó su primer piloto de reconocimiento facial, el director de productos de la compañía, Michael Stromer, dijo en una entrevista que podría imaginar algún día utilizar la tecnología de reconocimiento facial para personalizar las interacciones del personal con los clientes, e incluso determinar el estado de ánimo de los pasajeros.

En China, los aeropuertos están innovando. En el aeropuerto internacional de Chengdu Shuangliu, los quioscos de información interactiva utilizan un escaneo facial para ofrecer actualizaciones personalizadas del estado del vuelo y ayudar a encontrar el camino a su portón.


¡Guauu! Los sistemas de reconocimiento facial del Aeropuerto de China te ayudan a verificar el estado de tu vuelo y a encontrar el camino a tu
portón. Ten en cuenta que no ingresé nada, ¡se identificé con precisión la información completa de mi vuelo sólo con mi cara!


Todavía tenemos el poder de decidir si nuestras caras serán tratadas como otro acceso a los datos. Sin objeciones, lo que probablemente suceda es que la identificación facial se convierta en algo demasiado conveniente como para evitarlo, incluso si las leyes o la presión pública continúan haciéndolo voluntario.

Preguntándole a la AST durante la audiencia de la semana pasada, el diputado Stephen F. Lynch (D-Mass.) Dijo: “Dice voluntariamente. Pero me imagino que lo hizo en el pre-embarque. Puedes renunciar a tu derecho al anonimato y esperar en la cola más larga, o puedes renunciar a tus derechos de la Cuarta Enmienda y pasar por la cola rápida “.

¿Vas a querer optar por salir en el check-in? ¿En el despacho de equipajes? ¿En los controles de seguridad? ¿En el portón? ¿Y cuándo quieres pedir un snack en el vuelo?

Y cuando llegue ese día, ¿a qué nos habremos rendido solo para movernos un poco más rápido en el aeropuerto?

James Pace-Cornsilk contribuyó con este informe.

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